Novartis espande il suo portafoglio di farmaci contro l’infiammazione con acquisizione di IFM Tre, una start-up con sede a Boston e consociata della compagnia statunitense IFM Therapeutics, specializzata nello sviluppo di piccole molecole per il trattamento dell’infiammazione. Ha accettato di pagare in anticipo $ 310 milioni con la possibilità di arrivare fino a $ 1,6 miliardi se i prodotti dovessero raggiungere determinati traguardi. 

La multinazionale svizzera otterrà pieni diritti sul portafoglio di antagonisti del NLPR3 di IFM Tre, che consistono in un programma clinico e in due pre-clinici: IFM-2427 è un antagonista sistemico che ha appena iniziato la fase clinica per una serie di disturbi infiammatori cronici tra cui aterosclerosi e steatoepatite non alcolica (NASH). I due candidati in fase pre-clinica puntano al trattamento delle malattie infiammatorie intestinali e al sistema nervoso centrale. 

«Questi programmi completano la nostra pipeline di farmaci anti-infiammatori», ha riferito Novartis, aggiungendo che gli studi preliminari hanno dimostrato che le molecole di IFM Tre possono sopprimere selettivamente l'infiammazione alla base della malattia, senza impedire al resto del sistema immunitario di mantenere la propria attività fisiologica. 

La “tempesta perfetta” per IFM Tre 
IFM Therapeutics fa parte del portfolio della società di venture capital Atlas Venture, con sede a Cambridge, in Massachusetts, che ha partecipazioni in diverse aziende farmaceutiche. 

IFM Tre si trovava in un momento di transizione, comune a tutte le aziende biotech, in cui alcuni candidati non sono più in fase preclinica ma non sono ancora stati sperimentati sull’uomo. «Si trovava nel posto giusto al momento giusto», ha spiegato Jean-François Formela, il partner di Atlas Venture che per primo ha investito nella società. 

«I progressi relativamente rapidi nella manipolazione del sistema immunitario innato, un'area di interesse per le grandi compagnie farmaceutiche, hanno creato una sorta di “di tempesta perfetta”. Quando si arriva a questo tipo di offerte - sottolineando che quella di Novartis non era l’unica - sarebbe assolutamente irrazionale non considerarle», ha detto. 

Parte di quella tempesta perfetta, secondo Formela e Christian Bruns, responsabile dell’unità di autoimmunità, trapianto e infiammazione di Novartis, è stata la sperimentazione clinica CANTOS di Novartis, che ha dimostrato che un farmaco (canakinumab) in grado di limitare l'infiammazione potrebbe ridurre il rischio di un infarto o ictus. 

«Questi dati hanno letteralmente mostrato al mondo che l'infiammazione cronica da steroidi, originata principalmente dal sistema immunitario innato, potrebbe essere una componente molto importante in un certo numero di malattie», ha detto Formela. 

Manipolazione del sistema immunitario 
Il sistema immunitario innato si attiva in presenza di qualsiasi tipo di molecole estranee, a differenza di quello adattivo che risponde ad antigeni specifici. Anticorpi come canakinumab sono uno strumento relativamente poco potente per modificare le risposte del sistema immunitario innato, ha aggiunto Formela, mentre i farmaci di IFM Tre aggrediscono un gruppo di proteine, chiamate collettivamente NLRP3, che fanno parte del sistema immunitario innato. Alcuni ritengono che i farmaci destinati al NLRP3 potrebbero avere meno effetti collaterali o essere più efficaci di altri tipi di molecole. 

La manipolazione del sistema immunitario innato può essere utile in diversi modi. Aumentarne l’intensità della risposta è il concetto alla base dell'immuno-oncologia, mentre contenerla e ridurre l'infiammazione potrebbe aiutare nella cura delle malattie cardiovascolari, della gotta, della NASH e delle malattie infiammatorie croniche intestinali. 

«Sono talmente tanti i possibili obiettivi nel sistema immunitario innato, ha commentato Formela, e ora sono diventati dei target per l’industria farmaceutica». 

Al momento i programmi di IFM Tre sono ancora a livello pre-clinico o hanno appena iniziato la sperimentazione clinica, quindi non sono ancora disponibili dati sull’uomo. Per Novartis, la sfida sarà scegliere su quale applicazione clinica puntare per prima tra le tante disponibili. «Ci sono così tante cose che potremmo prendere in considerazione», ha detto Bruns. «Fare le scelte giuste con una tale vastità di approcci possibili è un grande impegno, anche per un’azienda come Novartis». 

Obiettivo NLRP3 
NLRP3 è un recettore del segnale immunitario innato intracellulare che consente alle cellule immunitarie di rilevare la presenza di molecole estranee o endogene pro-infiammatorie che segnalano infezioni, danni ai tessuti o disordini metabolici. Queste condizioni innescano l'assemblaggio di un complesso multiproteico chiamato inflammasoma, che quindi avvia una risposta immunitaria. 

Se da un lato questa risposta può essere utile per respingere gli agenti patogeni esterni, è noto che l'attivazione anomala o cronica dell'inflammasoma NLRP3 comporta una cascata di effetti negativi tra cui l'insorgenza e la progressione di numerose malattie. I programmi di IFM Tre mirano a sopprimere solo l'infiammazione mediata dal percorso NLRP3, preservando gli altri percorsi immunitari e lasciandoli liberi di generare le risposte infiammatorie per il controllo degli agenti patogeni dannosi.